Constituyentes Activos

Las plantas medicinales en general contienen cientos de constituyentes diferentes, pero solo una pequeña proporción tiene una actividad terapéutica directa. Por regla general, cuando se conocen los constituyentes activos de una planta, se pueden predecir sus efectos medicinales; por ejemplo, la flor de tila (Tilia spp.) contiene un aceite volátil de actividad sedante, flavonoides, mucílago y fenoles. Estos constituyentes están en correlación con el uso común de la flor de tila como remedio: inducir el sueño y la relajación, aliviar la jaqueca y la fiebre, disminuir la presión sanguínea y reforzar la circulación.

Constituyentes Actividad Medicinal Ejemplos
Fenoles Suelen tener propiedades antiinflamatorias, antisépticas y antioxidantes Ácido salicílico, se encuentra en la corteza del sauce (Salix alba)
Aceites volátiles Mezclas complejas de compuestos de plantas con una amplia variedad de efectos: estimulantes, sedantes, antiinflamatorios e insecticidas Aceite esencial del árbol del té (Melaleuca alternifolia)
Flavonoides Pigmentos de color amarillo o blanco; muchos son fuertes antioxidantes y beneficiosas para la circulación, otros son estrogénicos Rutina, se encuentra en la piel y la corteza blanca del limón (Citrus limon)
Taninos Tienen efectos astringentes, restriñen (o broncean); suelen tener potentes propiedades antiinflamatorias y antioxidantes Catequinos, se encuentra en la semilla el hamamelis (Hamamelis virginiana)
Cumarinos Propiedades coagulantes o antiespasmódicas Esculina, se encuentra en la semilla del castaño de Indias (Aesculus hippocastanum)
Saponinos Compuestos medicinales básicos similares en estructura a las hormonas del cuerpo; suelen tener actividad hormonal o antiinflamatoria Dioscina, se encuentra en el ñame silvestre (Dioscorea villosa)
Antraquinones Constituyentes que, en dosis adecuadas, actuán como laxantes Senódosis, se encuentran en el sen (Cassia spp.)
Glucósidas cardiacos Potentes compuestos que actuán sobre el corazón; suelen ser tóxicos Digitoxina, se encuentra en la digital (Digitalis purpurea)
Glucósidad cianogénicos Compuestos que contienen cianuro; en bajas dosis son buenos sedantes y relajantes Sambunigrina, se encuentra en las hojas del saúco (Sambucus nigra)
Polisacáridos Grandes moléculas que generalmente tienen un efecto demulcente o calmante sobre las mucosas Mucílago, se encuentra en el olmo americano (Ulmus fulva)
Amargos Componentes de sabor muy amargo que estimulan el apetito y la función digestiva y reducen el ritmo cardiaco Amarogentina, se encuentra en la genciana (Gentiana lutea)
Alcaloides Grupo de compuestos diversos, algunos con una potente actividad cuando son medicamentos, como la morfina Isoquinolina, se encuentra en la amapola de California (Eschscholzia californica)

Las plantas medicinales también contienen nutrientes, vitaminas y minerales. En algunos casos, por ejemplo, en la alfalfa (Medicago sativa) y el fucus (Fucus spp.), los niveles de vitaminas y minerales son significativos, pero en la mayoría de casos, los niveles son menores.